27 a√Īos m√°s cerca del espacio con el Telescopio Hubble

Desde que el hombre tiene conciencia sobre la existencia del espacio exterior, se ha interesado en conocerlo a profundidad. Bajo esta motivación, la Administración Nacional de la Aeronáutica y del Espacio (NASA) y la Agencia Espacial Europea (ESA) realizaron en conjunto un revolucionario proyecto con el que pusieron en órbita el Telescopio Hubble en 1990, con el que se han podido confirmar diversas teorías sobre el Universo.

El Telescopio Espacial Hubble, denominado así en honor al astrónomo norteamericano Edwin Hubble, puede obtener resoluciones ópticas mayores de 0, segundo de arco y transporta unos computadores en los que se registran los datos que va captando. Además, durante su funcionamiento, el Hubble se mantiene a la sombra de la Tierra, captando las imágenes. Durante el resto del tiempo, el telescopio transmite información y recibe comandos.

El revolucionario nacimiento del Telescopio Hubble

Desde la d√©cada de los a√Īos 40, los cient√≠ficos hab√≠an anhelado la existencia de un telescopio que les permitiera ver m√°s all√° de la atm√≥sfera de la Tierra, en donde, debido a las cambiantes bolsas de aire existentes, se distorsiona y bloquea la luz, limitando la visi√≥n desde el planeta azul hasta el espacio exterior. Es por ello que surge el Telescopio Hubble para superar esa limitante.

En 1962, el comité de la Academia Nacional de Ciencia de Estados Unidos recomendó el desarrollo de Hubble y, en 1968 y 1972, se lanzaron diversos satélites que permitieron sentar base para la creación del telescopio espacial más grande y sensible jamás construido.

Más tarde, en 1977, el Congreso estadounidense autorizó el financiamiento para su construcción y posterior lanzamiento, que, en un inicio, se realizaría en 1986, sin embargo, esto fue postergado tras la explosión del Transbordador Challenger. Finalmente, el 24 de abril de 1990, el Telescopio Hubble estuvo operativo y fue puesto en órbita.

Telescopio Hubble

El telescopio fue puesto en órbita en 1990

El Telescopio Hubble inició con problemas ópticos

Tras su puesta en √≥rbita, el revolucionario telescopio enviaba im√°genes sin precedentes del espacio, sin embargo, estaban borrosas. Gracias a las misiones de mantenimiento en el espacio, programadas para realizarse cada tres a√Īos, en diciembre de 1993 se instal√≥ un sistema para corregir la √≥ptica del telescopio, sacrificando con esto el fot√≥metro r√°pido.

Este fallo tuvo origen en la fabricación de uno de los espejos que conforman las imágenes, pero, luego de su reparación, el Hubble comenzó a entregar imágenes completamente nítidas.

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Descripción técnica del Telescopio Hubble

Hubble tiene forma cilíndrica y posee dos espejos, uno de 2 metros de diámetro y el otro de 4 metros. Además, tiene una gran variedad de instrumentos abordo, entre ellos: tres cámaras (una de campo estrecho, otra de campo ancho y una tercera infrarroja), dos espectrómetros y sensores de orientación. La unidad tiene una longitud de 13,20 metros y un diámetro máximo de 4,20 metros, pesando casi 11 toneladas

Las c√°maras que se encuentran en el Telescopio Hubble reciben energ√≠a generada por dos paneles solares de 2,3 por 11,9 metros, que tambi√©n nutren de electricidad los cuatro motores empleados para orientar y estabilizar el telescopio y el equipo de refrigeraci√≥n de la c√°mara infrarroja y los espect√≥metros que trabajan a -180 ¬ļC.

Telescopio Hubble

El telescopio es controlado desde la Tierra por cient√≠ficos que usan gir√≥scopos para medir la velocidad con la que Hubble se traslada y ayudan a mantenerlo apuntando al objetivo. Asimismo, √©stos se comunican con el Hubble por se√Īales de radio. A su vez, el telescopio env√≠a las im√°genes y los datos colectados por medio de se√Īales de radio hacia nuestro planeta.

Esos datos son retransmitidos al Tracking and Data Relay Satellite (TDRS), que se encuentra en órbita geoestacionaria sobre la Tierra, y que, a su vez, retransmite a una terminal ubicada en White Sands, Nuevo México. Finalmente, esta terminal envía la información a otro satélite que lo reenvía hacia la NASA en el Goddard Space Flight Center en Greenbelt, Maryland (Estados Unidos).

Lenta caída hacia la Tierra

El Telescopio Hubble está ubicado en los bordes exteriores de la atmósfera, en órbita circular alrededor de la Tierra a 593 kilómetros sobre el nivel del mar, con un periodo orbital de entre 96 y 97 minutos, en el que se mueve a velocidad de 28 mil km/hora. Además, es capaz de mantenerse apuntando al mismo lugar sin desviarse más de 0,007 segundos de arco.

A pesar de esta gran estabilidad, las más de 11 toneladas del telescopio que orbita la Tierra a unos 568 km de altura ha iniciado una lentísima caída hacia la superficie terráquea. Por supuesto, esto representa una gran preocupación (para la ciencia y por el posible impacto que sus restos puedan tener en el planeta).

Las distintas partículas de la atmósfera que colisionan con Hubble hacen que cada choque apenas imperceptible vaya frenándolo gradualmente. De esta manera, el gran telescopio pierde altitud y velocidad, condenándose a caer en espiral descendente. Mientras más descienda, más partículas encontrará a su alrededor, acelerando así el proceso de descenso.

Telescopio Hubble

Cometa captado por Hubble

A pesar que en las misiones se ha operado para renovar su aceleraci√≥n, actualmente eso es imposible, pues no se cuenta con tripulaci√≥n o veh√≠culo en preparaci√≥n para ello. La NASA se encuentra preparando un aparato capaz de reparar e impulsar el Hubble, sin embargo, su primer vuelo fue retrasado, y si contin√ļa as√≠, es probable que antes del 2030 se tenga que desviar la √≥rbita del telescopio antes de que impacte contra la Tierra.

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Tras 27 a√Īos, la NASA extiende la vida de Hubble

Luego de ser puesto en √≥rbita, el Telescopio Hubble se ha convertido en una pieza fundamental para la investigaci√≥n del espacio. En 27 a√Īos, Hubble ha capturado m√°s de 500 mil fotograf√≠as¬†almacenadas en 1420 discos √≥pticos de 6,66 GB. Ante tal importancia, la NASA confirm√≥ que la vida √ļtil del aparato se extender√° hasta el a√Īo 2021.

Hace algunos a√Īos se anunci√≥ que el revolucionario telescopio ser√≠a desactivado durante el 2018, dando paso al James Webb Space Telescope (JWST), que continuar√≠a la labor de Hubble. No obstante, la ampliaci√≥n de la misi√≥n de Hubble se produjo gracias a una inversi√≥n de 196 millones de d√≥lares¬†por parte de la Universidad para la Investigaci√≥n en Astronom√≠a, que colaborar√° con el Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial en Baltimore hasta el pr√≥ximo 30 de junio de 2021.

El relevo del Telescopio Hubble: WFIRST

Un reciente anuncio de la NASA confirmó el lanzamiento de un telescopio espacial que tendrá una vista 100 veces más amplia que la del Hubble. Este aparato, nombrado Wide Field Infrared Survey (WFIRST), será puesto en órbita a mediados de la década de 2020, luego del lanzamiento del James Webb en 2018.

Telescopio WFIRST

Una representación de WFIRST con una imagen de la galaxia espiral NGC 2441. Una supernova de tipo SN1995E, está rodeada de un círculo rojo.

WFIRST est√° ideado para resolver los misterios de la energ√≠a y la materia negra, pues con √©l se pretende tambi√©n conocer planetas m√°s all√° de nuestro Sistema Solar. Adem√°s, ser√° un aparato que, se espera, permita avanzar en la b√ļsqueda de mundos que podr√≠an ser aptos para la vida humana.

El telescopio WFIRST comenzar√° a operar despu√©s de viajar hasta el punto de equilibrio gravitacional ‚ÄúTierra-Sol L2‚ÄĚ, ubicado a m√°s de un mill√≥n y medio de kil√≥metros de la Tierra en direcci√≥n opuesta al Sol. El lanzamiento de WFIRST supone tener dos telescopios con la misma misi√≥n habilitados al mismo tiempo, lo que permitir√° realizar estudios con mayor detalle.

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No hay duda de que la inversi√≥n total de 12 mil millones de euros desde los a√Īos setenta vali√≥ la pena. El Telescopio Hubble¬†ha representado un sinf√≠n de beneficios para la ciencia. Cada vez son m√°s los descubrimientos que numerosos cient√≠ficos pueden realizar apoyados en los datos e im√°genes recabadas mediante el telescopio.