Conoce cuántos tipos de galaxias hay y cómo se llaman

Más de un amante de los astros habrá aprovechado alguna noche oscura sin luz eléctrica para observar el cielo y quedó embelesado ante las maravillosas franjas de colores que refleja nuestra Vía Láctea, una galaxia que se expande en el cielo y, por poco, podemos ver desde la Tierra. Sin embargo, esta no es la única existente, lo que nos hace preguntarnos cuántos tipos de galaxias hay y cómo se llaman.

El súper útil Telescopio Espacial Hubble observó una pequeña porción de espacio durante 12 días y descubrió el asombroso número de 10 mil galaxias, todas de distintos tamaños, formas y colores. Según algunos científicos, podrían existir cerca de cien mil millones de galaxias en el Universo, algunas con forma de espiral, otras lisas y en forma de óvalo y otras que simplemente no tienen una forma definida y parecen simples manchas.

Gases, polvo y muchas estrellas

Lo que conocemos como galaxia no es más que un conjunto de nubes de gas, polvo cósmico y miles de millones de estrellas acompañadas por sus sistemas solares que se mantienen unidos gracias a la fuerza de gravedad. Casi todas las galaxias poseen agujeros negros supermasivos en el centro de su estructura.

La luz que reflejan las galaxias provienen de dos fuentes: la primera es la luz de las estrellas que la componen, que se ven como un conjunto y no individualmente debido a su lejanía. La segunda luz, fluorescente, es gas ionizado por las estrellas luminosas calientes, que indican el lugar en donde nacerán nuevas estrellas. Conocer estos datos brindan más información sobre cuántos tipos de galaxias hay y como se llaman.

El gas determina la forma de la galaxia

Luego de conocer qué son las galaxias quizá te preguntarás ¿cómo toman una determinada forma? Según diversos estudios la explicación más simple es que está se produce por el gas. Si el gas se convierte en estrellas antes de formar una disco, se transforma en una galaxia elíptica, mientras que si éste tiene tiempo para formar el disco se convierte en una galaxia espiral.

Sin embargo, algunas de estas galaxias tuvieron origen en otras galaxias que se unieron. Observaciones astronómicas indican que en el pasado había un mayor número de galaxias espirales, que, al parecer, se unieron y formaron galaxias elípticas.

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La secuencia de Hubble

El afamado científico Edwin Hubble (cuyo apellido fue usado para nombrar el Telescopio Hubble de la NASA/ESA) clasificó los tipos de galaxias en función de su morfología. Esta clasificación fue denominada como “la secuencia Hubble”, un diagrama en el que representa las galaxias cercanas.

La investigación de Hubble permitió conocer mucho más sobre cuántos tipos de galaxias hay y como se llaman. Según éste 3% de las galaxias son elípticas, 15% lenticulares, 72% en espiral y 10% irregular. Las primeras fueron señaladas por el astrónomo con la letra E, seguida por un número “n” que representa su grado de excentricidad.

Por su parte, las galaxias lenticulares se señalan con S0, mientras que las de espiral están representadas con una letra S. Finalmente, las galaxias irregulares se indican con dos denominaciones: “Irr I”, para las de estructura espiral no discernible, e ”Irr II”, que poseen poco o ningún núcleo.

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Parte de la secuencia de Hubble

Galaxias elípticas, espirales, lenticulares e irregulares

Tomando en consideración la secuencia de Hubble se conoce cuántos tipos de galaxias hay y cómo se llaman. En total son cuatro las galaxias descritas por el científico: elípticas, espirales, lenticulares e irregulares. Como ya se describió anteriormente, cada una recibe una letra o sigla con la que se puede identificar.

Elípticas

Las galaxias elípticas, como su nombre lo indica, presentan una forma esférica y no poseen estructura interna. Éstas brillan de manera más o menos uniforme, pues sus estrellas se mueven en todos los sentidos desordenadamente, si no fuera así, caerían al centro de la galaxia y ocasionarían un colapso motivado a su gravedad.

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Galaxia elíptica

Asimismo, este tipo de galaxias están conformadas en su mayoría por estrellas viejas de color rojo y contienen escasa cantidad de gas y polvo. La poca presencia de gas explica que haya pocos astros jóvenes, debido a que es con este componente que pueden formarse nuevas estrellas. Según la secuencia de Hubble, las galaxias elípticas se clasifican desde E0, que tienen forma esférica, hasta E7, una elipse.

Las galaxias elípticas gigantes son las más grandes del universo. Se encuentran e los corazones de los cúmulos de galaxias y pueden contener más de un billón de estrellas y alcanzan un tamaño de dos millones de años luz, es decir, 20 veces la Vía Láctea.

Espirales

Las galaxias espirales están compuestas por un núcleo esférico que se encuentra rodeado por un disco de materia que le da la distintiva forma de espiral. A su vez, esta se divide en espirales normales, con brazos que brotan directamente del núcleo, y en galaxias espirales barradas, que poseen una gran barra central en la que el punto de partida de los brazos se encuentra en las extremidades.

La rotación global que existe dentro de la galaxia es la que impide un colapso gravitacional. En ella cada estrella da vueltas alrededor del núcleo, produciendo una fuerza centrífuga (¿les suena?). Estas galaxias espirales están compuestas por estrellas de todas las edades y posee gran cantidad de gas y polvo, suficiente como para proporcionar el nacimiento de muchos más astros.

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Galaxia espiral

Lenticulares

Estas galaxias representan el punto medio entre las elípticas y espirales, pues, como las primeras, carecen de brazos espirales, sin embargo, tienen un gran núcleo y un disco. En vez de los brazos, las lenticulares poseen oscuras bandas de polvo, que reflejan la antigua edad de la galaxia, que prácticamente no posee estrellas blancas.

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Galaxia lenticular

Irregulares

Según investigara Hubble, existen galaxias que presentan un aspecto sin forma y poseen mucho gas y polvo; estas son denominadas irregulares. Cualquier galaxia que posea una forma no identificada son clasificadas en este tipo y son las más pequeñas, compuestas por no más de un millón de estrellas.

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Galaxia irregular

La reconocida galaxia Nubes de Magallanes es irregular, sin embargo, su distribución le da una forma medianamente “regular” y es considerada, entre otras, como una galaxia espiral que no consiguió acabar su formación. Existe otro tipo de galaxias irregulares en las que la materia también se distribuye de manera irregular, que puede deberse a la actividad en el núcleo o debido a alguna colisión que tuvo contra otra galaxia.

Más allá de la forma: galaxias activas

Además de la secuencia de Hubble existe otra clasificación que permite conocer cuántos tipos de galaxias hay y cómo se llaman. Este conjunto de astros, polvo y gas puede clasificarse dependiendo de la zona en donde presente actividad espiral, de esta manera, pueden ser galaxias con brote estelar o galaxias con núcleos activos AGN.

Las primeras tienen una tasa de nacimiento de estrellas más alta que una galaxia normal y pueden ser captadas por telescopios de infrarrojo, ultravioletas o de rayos X. Mientras que las de núcleos activos AGN son las que en su núcleo tienen un objeto compacto, un agujero negro supermasivo, que la convierte en energía luminosa y en jets de partículas con velocidades cercanas a la de la luz.

Galaxias según su tipo de radiación

Ya conocemos cuántos tipos de galaxias hay y cómo se llaman según la secuencia de Hubble y según la zona en la que presenten actividad espiral, sin embargo, éstas también se pueden clasificar según el tipo de radiación que emanen, su brillo y color: galaxias Seyfert, objetos BSO, galaxias N, Makariana, objeto BL-Lagarto y galaxia Infrarroja.

Las galaxias Seyfert, que suelen ser espirales, son las que poseen un núcleo muy brillante y rojo, y contienen gases a alta temperatura. Éstas, a su vez, pueden ser Makariana, que desprenden una alta cantidad de radiación ultravioleta. Por su parte, los objetos BSO son galaxias que semejan estrellas azules que cambian a rojo. Mientras que las galaxias N, elípticas, tienen un pequeño núcleo muy brillante.

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Galaxia de Seyfert M-106

En este sentido, las galaxias de Objeto BL Lagarto son elípticas con un núcleo muy brillante. Son galaxias en explosión que poseen una radiofuente. Finalmente, la Infrarroja posee una emisión anómala muy intensa y azul. En ella se produce el efecto mega máser debido a ese gran desequilibrio que genera una gran regeneración de estrellas que excita el polvo y gas galáctico a 1600 km por segundo.

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Las investigaciones continúan, pues aún se espera que hayan más para poder conocer a ciencia cierta cuántos tipos de galaxias hay y como se llaman. Según indican diversos estudios, el choque entre galaxias podría generar otras nuevas, algo que es probable suceda, pues la mayoría de las galaxias no están aisladas en el espacio, sino en grandes cúmulos. Si esto sucediera veríamos grandes cambios en las morfologías de cada una y se desempolvaría la secuencia de Hubble para conocer más sobre ellas.

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